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研究发现,火星上可能发现了生命的基石

美国国家航空航天局的维京着陆器携带了四种旨在寻找火星生命迹象的仪器:气相色谱/质谱仪,以及气体交换、标记释放和热解释放的实验。来源:美国国家航空航天局

根据一项新的研究,美国国家航空航天局的维京着陆器可能已经探测到火星上生命的成分。

早在20世纪70年代,维京号的两个探测器就挖出并加热了火星的泥土,然后在样本中寻找有机分子——我们所知的生命的碳基组成部分。着陆器几乎没有发现什么,除了两种奇怪的氯化合物,当时研究人员将其归因于清洁液的污染。

但新的研究表明,土壤中确实含有有机物,这些有机物可能有生物或非生物来源。维京人还没来得及发现它们,它们就被摧毁了。

“这一结果表明火星上有有机分子,”该研究的合著者、加利福尼亚州莫菲特菲尔德NASA艾姆斯研究中心的Chris McKay告诉太空网。“它没有说明现在的生命或过去的生命。但它确实为寻找生命产生的有机分子开辟了可能性,这非常令人兴奋。”

高氯酸盐的核算

2008年,美国国家航空航天局凤凰号火星着陆器的一项发现激励了McKay和他的同事,由墨西哥国立自治大学的Rafael Navarro Gonzalez领导,重新审视维京人的研究结果。

凤凰号在火星北极附近的着陆点检测到一种名为高氯酸盐的含氯化学物质。研究人员怀疑,高氯酸盐可能产生了维京人的发现,破坏了原始土壤有机物,留下了两种氯化化合物,氯甲烷和二氯甲烷。

因此,科学家们进行了一项实验室实验。他们从智利阿塔卡马沙漠(被广泛认为是火星的类似环境)中采集了一些泥土,并在其中掺入高氯酸盐。然后他们在实验室里加热混合物,就像维京登陆者在火星上所做的那样。

就像维京号一样,研究人员发现了氯甲烷和二氯甲烷。

McKay说:“对维京人的结果最简单、最合理的解释是,土壤中有有机物,它们被高氯酸盐消耗掉了。”“我觉得这很有说服力。”

Navarro Gonzalez、McKay和他们的同事上个月在《地球物理研究杂志-行星》上报道了他们的发现,尽管结果于去年9月首次公布。

不是生命的证明

研究结果并不能证明火星上存在或曾经存在过生命。McKay说,虽然有机物与地球上的生命有关,但太阳系其他地方的情况不一定如此。

有机化合物似乎很常见,例如,在小行星、彗星和海王星以外柯伊伯带绕太阳运行的冰体上。

但现在火星生命的可能性可能更大了,因为维京人似乎在30多年前在火星的红土中发现了生命的基石。

McKay说:“这些有机分子中的一些实际上有可能是生物标志物”,或者说是生命存在的迹象。“这太令人兴奋了。”

跟进下一个火星车

科学家们应该很快有机会确认火星土壤中是否存在有机物。美国国家航空航天局的火星科学实验室(MSL)火星车,也被称为“好奇号”,计划于2012年8月登陆这颗红色星球。作为确定火星存在生命潜力的任务的一部分——无论是今天还是过去——这辆汽车大小的火星车将寻找有机分子。

MSL的仪器将尝试像维京公司那样,利用热量提取有机物。但新的火星车也将使用液体方法,这种方法应该可以清除一切;如果不加热到高温,高氯酸盐不会破坏有机分子。

麦凯说:“我的预测是,当MSL进入加热模式时,它什么也看不到。”“但当它采用液体提取模式时,它会看到有机物。”

如果MSL确实证实了火星上的有机物,下一步可能是弄清楚它们是生物起源还是非生物起源。麦凯表示,这可能需要另一次任务。

McKay说:“如果MSL发现了有趣的有机物的多样性和复杂性,那么我们可以进行后续任务,寻找生物形成的有机分子。”“那将非常有趣。”


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