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火星车在上面的帮助下绕行

2010年12月16日,美国国家航空航天局的机遇号火星车拍摄了这张360度的照片,照片中的圣玛利亚陨石坑宽约295英尺(95米),占据了整个场景的主导地位。机遇号可能会在圣玛丽亚停留到2011年2月初,然后继续向奋进号陨石坑进发。

旧金山:美国国家航空航天局的“机遇号”火星车在一双敏锐的眼睛的指引下,正朝着一个新陨石坑边缘的一些有趣的矿藏缓慢前进。

机遇号在过去几天到达了火星的圣玛利亚环形山,几周后它应该会到达该环形山的东南边缘。研究人员今天(12月16日)在美国地球物理联盟2010年秋季会议的新闻发布会上表示,一旦到达那里,它将调查数十亿年前可能在水中形成的一块矿物。

由于美国国家航空航天局的火星探测轨道飞行器(MRO),火星车知道该往哪里看,该飞行器在环绕这颗红色星球时,从150英里(250公里)高空探测到了被称为水合硫酸盐的矿物。研究人员说,月球车和航天器之间的这种程度的协同工作是前所未有的。

圣路易斯华盛顿大学的火星探测漫游者首席研究员雷·阿维德森说:“这是我们第一次使用从轨道上探测到的矿物来驱动火星车应该去的地方。”

圣玛利亚的边缘

MRO使用其矿物图谱光谱仪检测到圣玛丽亚边缘的水合硫酸盐。研究人员表示,机会并不遥远,因此研究小组决定将火星车送过去仔细观察。

今天,火星表面非常干燥,但“在有水的情况下也会形成”的水合硫酸盐和粘土表明,火星曾经是一个更潮湿的地方。但那是很久以前的事了;科学家们认为粘土有40到45亿年的历史,而水合硫酸盐大约有38亿年的时间。

陨石坑为科学家提供了一种探测这些古老岩石的方法,否则这些岩石将被掩埋,遥不可及。

Arvidson说:“这些都是大自然为了暴露基岩而进行的钻探。”

他补充道,就火山口而言,圣玛利亚是特别的。Arvidson告诉太空网,从地质角度来看,这个陨石坑似乎非常年轻,“可能只有几百万年的历史”,所以它的表面没有被风化过多。

阿维德森说:“我们从未见过这么新鲜、这么大的火山口。”

机会应该很快就能很好地近距离观察东南边缘的矿物。研究人员表示,当火星车在未来几周内到达该地区时,它将验证MRO的轨道观测结果,并收集更多的深度数据。

在前往奋进号的路上

圣玛丽亚站标志着机遇号的一个轻微绕行,它正缓慢而稳定地驶向一个名为奋进号的巨人。

2008年夏天,火星车转向14英里(22公里)宽的奋进号。研究人员表示,机遇号已经行驶了约9英里(14.5公里),距离到达火山口还有约3.7英里(6公里)。

MRO将帮助引导Opportunity走完剩下的路。Theorbiter在Endeavour探测到了粘土,并在其他多个地点发现了粘土和水合硫酸盐,帮助科学家规划了机遇号的路线。研究人员表示,目标是调查和表征古代火星环境,以帮助确定火星是否有能力维持生命。

机遇号和它的双火星车“勇气号”都于2004年1月登陆火星。他们的任务最初只持续了大约三个月,但都远远超过了这一寿命。

去年,勇气号在松软的沙子中陷入困境,并于2010年春季停止了与地球的通信。不过,美国国家航空航天局官员并没有放弃收到火星车消息的希望。

位于加利福尼亚州帕萨迪纳的美国国家航空航天局喷气推进实验室的火星车项目经理约翰·卡拉斯说:“我们每天都在听。”

但卡拉斯表示,如果“勇气号”在3月之前没有露面,悲观情绪肯定会随之而来,届时火星太阳将很强,火星车将有很多机会启动并通电。


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