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美国国家航空航天局最快探测器探测遥远的冥王星

艺术家对“新地平线”飞船的渲染图。

美国国家航空航天局的一个冥王星探测器可能正在休眠,但它仍在以惊人的速度穿越太空,接近天王星的理论。

“新视野”号探测器是有史以来从地球发射的速度最快的航天器,2006年以约36000英里/小时(近58000公里/小时)的速度从其母星起飞。到今年2月,它已经完成了近30亿英里(48亿公里)航程的一半,飞船将于2015年7月抵达冥王星。

美国国家航空航天局官员表示,目前,“新视野”号距离太阳的距离是地球的18.5倍,它应该在2011年3月通过天王星轨道。

以最近的Plutorevelation为指导

这艘宇宙飞船正在飞往研究冥王星及其三个已知的行星“尼克斯”、“九头蛇”和“卡戎”。近年来,HubbleSpaceTelescope对冥王星进行了大量的探索,例如发现了NixandHydra,以及这颗恒星上明显的间歇泉喷发和季节性的颜色变化。

科罗拉多州博尔德市西南研究所的“新视野”号首席研究员Alan Stern说:“这些数据帮助我们发展了与冥王星的相遇,现在已经完全计划好了。我们有一系列的事情要做,这些事情已经转换成了事件的时间线,这些事件已经转换成航天器软件,以及运行航天器和仪器的所有命令。”

Stern在接受太空网采访时表示,“新视野号”“与当今太阳系的大多数任务大不相同”。“我们好像又回到了行星探索的早期阶段。”

Dozensof任务已经发送到火星和月球,多艘航天器已经探测到金星、木星、水星和土星,以及各种彗星和小行星。Stern说,但到目前为止,遥远的Plutohas和它的邻居一样,都没有受到如此大的关注,柯伊伯带是海王星轨道外由冰块组成的。

照亮黑暗、寒冷的世界

Stern说:“在新视野号上,这是我们对冥王星的首次侦察,在这种世界上,我们以前从未向矮行星发出过错误的信号,也从未向柯伊伯带发出过任务。”“这是自70年代以来,我们第一次看到一种新型行星,当时我们首次执行了对巨型行星木星的任务。”

Sternsaid说,Plutoa和柯伊伯带在许多方面仍然是不稳定的,新视野号应该有助于填补一些主要的空白。

他说:“我们要写一本关于冥王星和矮行星的书。”“我们来这里是为了绘制冥王星的地图,绘制其表面成分,测量其大气成分、压力和温度,并对其所有卫星进行相同类型的测量。”

2006年,普鲁托瓦斯从一颗成熟的行星降级为一个新创建的类别,“矮行星”。Stern并不反对“矮星”的说法,但他认为将冥王星从行星中剥离是错误的,也是不科学的。

探测器暂时处于睡眠状态

新视野号现在正在冬眠,就像一年中的大部分时间一样。Stern说,它每年夏天醒来大约两个月,测试系统,校准仪器,收集必要的跟踪数据,以进行必要的航向校正。

航天器在11月和1月也会自我唤醒约10天,进行更多的跟踪和维护活动。到目前为止,一切都很顺利。

“新视野是健康的,”斯特恩说。“所有系统和仪器都运行良好,我们从未遇到过因问题而不得不使用备用系统的情况。我们也有良好的燃料储备,我们正朝着冥王星的方向前进。”

到达冥王星后,“新视野”号将不会停止绕这颗矮行星飞行。相反,在飞越后,它将冲向柯伊伯带,调查潜伏在神秘领域的冰体。新视野号团队还没有选择在冥王星之后他们可能会造访哪个柯伊伯带天体。

斯特恩说,明年将开始寻找候选人。科学家们将使用巨大的地球望远镜来挑选冥王星以外的飞行目标,这些目标将在2010年代末和2020年代初到达。

Stern说:“在做出最好的决定之前,我想尽可能多地了解候选人,尽可能多的了解候选人。”“过早做出决定就像采摘尚未成熟的水果一样。”


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