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美国国家航空航天局探测器临近,哈特利2号彗星喷出有毒气体

马尔科姆·哈特利于1986年发现的哈特利2号彗星的发现图像。

当美国国家航空航天局的一艘航天器明天(11月4日)与哈特利2号彗星加速交会时,这艘冰冷的漫游者正在表演,喷出气体喷射物,喷出大量有毒氰化物。

在不到24小时的时间里,“深度撞击”探测器将在距离哈特利2号435英里(700公里)的范围内巡航,这是第五次近距离观测彗星。这种观点应该是有趣的。

上周,宇宙飞船发现两股巨大的喷流从彗星的核心——冰和岩石喷出。研究人员表示,9月,哈特利2号彗星在长达一周的拉伸过程中也喷出了大量氰化物,使有毒气体的浓度增加了五分之一。

“我们将感到惊讶,”马里兰大学的Mike A’Hearnov说,他是“深度撞击”任务的首席研究员,美国国家航空航天局称之为EPOXI。“这颗彗星与我们以前访问过的任何彗星都不一样,我们不知道会发现什么。”

相遇:应该如何发生

哈特利2号彗星是一颗小而活跃的彗星,每6年半绕太阳运行一次。它是1986年由澳大利亚天文学家马尔科姆·哈特利发现的。

“深度撞击”飞船已经追踪哈特利2个月了,拍摄照片并进行机动,为计划于美国东部时间11月4日上午10:01(格林尼治标准时间1601)进行的近距离飞越做准备。

如果一切按计划进行,以下是橄榄球应该如何进行的简要概述:

今晚(11月3日)晚些时候,距离其接近目标约18小时,“深度撞击”号将开始其任务的遭遇阶段。探测器将重新定位,使其三个成像仪“两个在可见光光谱中,一个在红外光谱中”可以在接下来的24小时内锁定哈特利2号彗星。

研究人员表示,这一操作将使探测器的高增益天线远离地球,这意味着“深度撞击”将无法将照片传送回家。相反,它会将照片存储在两台电脑中。

这种多任务处理能力的缺乏反映了一个事实,即深度撞击是一个回收的,重新调整用途的航天器。它最初被设计为美国国家航空航天局“深度撞击”任务的母船,该任务于2005年故意将探测器撞向Tempel 1彗星,以研究物体的成分。

在“深度撞击”与“哈特利2号”接近后不久,任务科学家将重新定位探测器,使其既能追踪正在后退的彗星,又能开始向地球发送图像。

太空船将继续拍摄新照片,同时结束彗星特写镜头。科学家说,最初的几张照片应该在会面后一个小时左右到达研究人员的电脑。然而,完整的数据转储需要一段时间。

“我们将等待,”阿说。“最好的图像要到实际计数器数小时后才能到达地球。”

研究人员应该好好观察一下哈特利2号彗星。任务科学家表示,“深度撞击”的一台相机功能强大,可以区分400英里(645公里)外的汽车和皮卡之间的巨大差异。

近距离接近的数据将继续下载到周六(11月6日),但美国国家航空航天局将在此之后发布初步结果。机构官员表示,新闻发布会定于美国东部时间明天(11月4日)下午4点(格林尼治标准时间2200点)举行,距离深度撞击最接近哈特利2号仅6小时。

遭遇战后:看着哈特利2速离开

尽管“深度撞击”将在“大约27000英里/小时(43548公里/小时)”的飞越过程中以难以置信的速度放大哈特利2号彗星,但航天器只需缓慢旋转就能追踪彗星的尾部。根据任务科学家的六分之一秒速度,探测器将以每秒1度的速度转动。

这种预期的追踪容易性是飞行计划人员选择留在距离彗星700公里的地方,而不是更近、更详细地查看信息的原因。

另一个原因是:为了防止“深度撞击”远离哈特利2号昏迷最密集的部分,即其核心周围的气体尘埃云。如果探测器离得太近,昏迷中的颗粒可能会损坏深度撞击的天线。

美国国家航空航天局喷气推进实验室的EPOXI项目经理Tim Larson解释道:“我们之所以选择700公里,是因为我们在这里平衡了几种欲望和几种威胁。”

Larsonadded说,随着彗星加速进入黑暗的太空,“深度撞击”将继续拍摄哈特利2号大约三周的照片。在那之后,宇宙飞船的彗星观测任务将基本结束。

哈特利2号彗星能揭示什么

研究人员希望“深度撞击”的哈特利2号飞越能让他们对彗星冰核的组成有一个很好的了解。他们还急于将哈特利2号彗星与航天飞机过去访问过的其他四颗彗星进行比较。

哈特利2号虽然直径不到一英里(1.5公里),但却令人难以置信地活跃。研究人员表示,对其喷出的喷流和气体云进行仔细研究,可以为彗星的组成和总体行为提供线索。

阿赫恩说:“我们在坦普尔1号彗星上看到了爆发,还有很多其他的东西。”“我们正在努力找出,我们在Tempel 1看到的所有新现象是在所有彗星中都普遍存在,还是对Tempel 1彗星来说是特殊的?”

研究人员表示,彗星是45亿年前太阳系形成的残留物,因此研究它们应该能让天文学家更好地了解我们的宇宙邻域是如何形成的。

2005年的神风敢死队撞击Tempel暴露了科学家们认为可以追溯到45亿年前的原始物质层。EPOXI的科学家们希望近距离观察哈特利2号将揭示类似的科学物质,也许能为我们的太阳系年轻人提供关键的见解。

“这是公司的最终目标,”阿说。


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