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Space Pickle?保龄球针?哈特利2号彗星形状奇特

2010年10月25日至27日,阿雷西博天文台拍摄的哈特利2号彗星核心的12张雷达图像。

新的雷达图像显示,当美国国家航空航天局的探测器下周仔细观察哈特利2号彗星时,它将发现这颗结冰的漫游者形状奇怪地呈泡菜状。

11月4日,美国国家航空航天局的“深度撞击”飞船将近距离飞越哈特利2号彗星。为了准备这次活动,天文学家利用波多黎各的阿雷西博天文台进行了新的雷达观测,揭示了彗星的泡菜形状。

这一系列雷达图像拍摄于10月25日至10月27日之间。照片显示哈特利2号彗星是一个细长的圆柱形物体。

位于加利福尼亚州帕萨迪纳的美国国家航空航天局喷气推进实验室的深度撞击探测器彗星交会任务项目经理蒂姆·拉森说:“这看起来有点像保龄球和泡菜的混合体。只是它大约大14000倍,以每秒23英里的速度在太空中飞驰。”

10月24日,科学家们使用阿雷西博的大质量雷达盘开始观测哈特利2号彗星,就在四天前,这颗彗星缩小到距离地球1100万英里(1770万公里)的范围内,这是自1986年发现这颗彗星以来最接近地球的一次。研究人员表示,阿雷西博的观测计划将持续到今天(10月29日)。

11月4日,作为美国国家航空航天局EPOXI任务的一部分,“深度撞击”飞船将飞往距离彗星435英里(700公里)的范围内。

喷气推进实验室的科学家、阿雷西博彗星成像团队的成员Jon Giorgini说:“用雷达从地球上观察哈特利2号彗星,就像在836英里外拍摄一只6英寸长的旋转黄瓜。”

Giorgini说,这些观测结果有助于科学家在深度撞击近距离相遇之前确定哈特利2号彗星的特征。例如,研究人员现在知道,彗星的核心高度细长,长约1.4英里(2.2公里),大约每18小时绕自己旋转一次。

Giorgini说:“此外,我们现在知道了彗星上被吹出的粒子的大小、速度和方向,我们立即将所有这些信息转发给了EPOXI团队。”

研究人员表示,EPOXI任务的天体困境究竟意味着什么还有待观察。任务科学家们正在讨论这些新发现,以及它们对即将到来的彗星遭遇意味着什么(如果有的话)。

哈特利2号彗星每6.5年完成一次绕太阳的漫长循环逗留。研究人员说,这是一颗非常活跃的彗星,当它靠近太阳并变暖时,会喷出大量的灰尘和蒸汽——现在正在发生这种情况。

研究人员表示,深度撞击的近距离飞越应该有助于科学家更多地了解彗星的结构和演化,以及太阳系的早期。

这是“深度撞击”飞船第二次遭遇彗星。该航天器是美国国家航空航天局“深度撞击”任务的母船,该任务于2005年故意将探测器撞向坦佩尔1号彗星,以研究该物体的成分。

现在,“深度撞击”飞船正被用于其他用途——在美国国家航空航天局广泛的EPOXI任务的保护伞下,它正在跟踪和研究各种天体。这个名字来源于该任务的双重科学调查——太阳系外行星观测和表征(EPOCh)和深度撞击扩展调查(DIXI)。


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