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研究表明,维京探测器可能看到火星上生命的基石

美国国家航空航天局的维京号探测器是有史以来第一个成功的以动力着陆的方式登上火星。维京1号于1976年6月发射,是一艘同时配备轨道器和着陆器的大型航天器,经过10个月的地球跋涉后抵达火星。到7月20日,维京1号在金平原着陆,创造了首次成功着陆火星的历史着陆器由放射性同位素热电发生器提供动力,在完成最初的90天任务六年后,于982年11月11日静音Viking2于1976年9月登,并持续到1980年。

一项新的研究表明,美国国家航空航天局维京号火星着陆器在20世纪70年代收集的火星泥土样本可能含有我们所知的碳基化学物质。

在他们的任务中,两个维京人着陆器蒸发了火星污垢,并仔细检查了样本中有机或碳基分子的迹象,这些分子可能是生命的原材料。当时,他们所发现的都是由污染引起的氯化合物,但新的研究表明,维京探测器的热处理可能从自然存在的火星有机物中产生了这些氯化合物,并在这个过程中破坏了它们

“这并不能说明火星上是否存在生命的问题,但它可能会对我们如何寻找证据来回答这个问题产生重大影响,”研究合著者、加州莫菲特菲尔德美国国家航空航天局艾姆斯研究中心的Chris McKay在一份声明中说。

有机分子扫描来自非生物或生物来源。研究人员表示,在过去50亿年里,火星和地球上的陨石中都含有有机物,因此即使火星从未支持过生命,在维京号任务之前,科学家们预计火星土壤中至少会含有一些有机物。

来自凤凰城的最新证据

这项新研究是在2008年凤凰号火星着陆器的一项发现之后进行的。在火星上大约五个月的时间里,凤凰号在火星的泥土中发现了一种名为高氯酸盐的含氯化学物质。

在实验室里,这项新研究的研究小组在智利的一些沙漠土壤中添加了高氯酸盐,这些土壤中已知含有有机物。然后他们加热土壤,模仿维京登陆者的有机物检测测试。他们发现了与维京人相同的两种有机氯化合物:氯甲烷和二氯甲烷。

这三种化学物质之间的联系是什么?当加热时,高氯酸盐会成为一种强氧化剂,将天然存在的有机物分解为氯甲烷和二氯甲烷。

该研究的主要作者、墨西哥国立自治大学的Rafael Navarro-Gonz'lez在一份声明中表示:“我们的研究结果表明,维京人登陆点的土壤中不仅存在有机物,还可能存在高氯酸盐。”

McKay说:“它可以在火星土壤中与周围的有机物共存数十亿年,不会分解它们,但当你加热土壤以检查有机物时,高氯酸盐会迅速破坏它们。”

挑战旧理论

这项新研究发表在最新一期的《地球物理研究杂志行星》上,可能会激励科学家重新考虑维京号任务的结果。

1976年,维京人对火星表面物质进行了几次不同的测试。他们没有发现生命的有力证据,甚至没有发现有机分子的存在。

但随后的研究对这些测试的实际结果提出了质疑。例如,在地球上复制维京人方法的研究人员未能在充满微生物的地球土壤中检测到生命迹象。

30多年前,这两名维京人挖出了一些火星泥土,并将其加热到500摄氏度(932华氏度)。他们发现的氯化合物当时被解释为清洁液中的污染物。

麦凯说:“维京人对有机物的缺乏感到非常惊讶。”“但30年来,我们一直在寻找一块缺失的拼图。凤凰号提供了缺失的一块:高氯酸盐。凤凰号发现的高氯酸盐是自维京号以来火星上最重要的结果之一。”

试图解决问题

即将到来的火星任务和对火星陨石的进一步研究可能有助于解决维京人是否真的在这颗红色星球上发现了有机物的证据。

“好奇号”是美国国家航空航天局火星科学实验室将于2012年发射到火星的火星车,它的探测范围非常广,分析范围广泛的岩石和dirtsamples。它的仪器将通过将样本烘焙到比维京号更高的温度,并使用一种替代的液体提取方法,在更低的热量下,来检查火星污垢和粉末中的有机物。

在一系列样本上结合这些技术可能有助于验证新研究的观点,即在维京测试中,加热的高氯酸盐可能会破坏有机物。

欧洲领导的ExoMars任务将于2018年发射,其中包括一辆能够在火星表面以下6.5英尺(2米)处探测的火星车。在地下,发现复杂分子的机会更大,包括蛋白质等生命证据,因为那里的分子受到保护,免受强烈的紫外线辐射。


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