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美国国家航空航天局为大型小行星相遇做好准备

哈勃太空望远镜拍摄的灶神星图像显示了小行星带中另一颗质量最大的小行星,位于火星和木星之间。这些图像有助于天文学家计划“黎明”号宇宙飞船对这些巨大小行星的旅行。

NASAhas开始了其“黎明”飞船与灶神巨星相遇的倒计时,预计不到一年。

从明年7月开始,“黎明”号将绕灶神星运行一年,进行详细的研究,成为第一艘绕小行星带天体运行的航天器。科学家们说,先前的研究向我们展示了一些小行星,但灶神星将是特别的。

美国国家航空航天局喷气推进实验室的道恩首席工程师Marc Rayman说:“灶神星会让我们大吃一惊。”

灶神星直径350英里(565公里),几乎是一个独立的世界。它是小行星带中第二大天体,质量几乎占整个小行星带的10%。小行星谷神星被认为是一颗矮行星,是唯一比灶神星大的小行星带天体。

雷曼在谈到灶神星时说:“这是一个巨大的、多岩石的陆地类型的天体,与我们过去飞行过的岩石碎片相比,它更像月球和水星。”“例如,灶神星南极有一个大陨石坑,坑内有一座比小行星爱神更大的山。”

研究人员希望黎明号的任务能帮助他们了解行星是如何形成的。毕竟,天文学家认为,当木星中断灶神星的生长时,灶神星正在成为一颗成熟的行星。这颗气态巨星的引力搅动了小行星带中的物质,使那里的物体无法再结合。

黎明号最近创下了航天器发动机有史以来最大速度提升的纪录,它将以超低的速度开始对灶神星的调查。它的第一个轨道将是高而悠闲的,飞船将在约1700英里(2735公里)的高度绕灶神星飞行一天。

在拍摄照片并从高空收集数据后,黎明号将螺旋下降到越来越低的轨道,最终降落在比绕地球运行的卫星高100英里(近161公里)的地方。

天文学家不会对黎明号获得的灶神星美景感到惊讶:研究人员将把探测器捕捉到的图像迅速组合成一部电影,让任务团队和公众都能代替它。

在围绕灶神星运行一年后,道恩将继续观察小行星带最大的天体:矮行星谷神星。

随着天文学家最近对近地天体越来越感兴趣,黎明号的任务紧随其后。

例如,欧洲航天局的罗塞塔号宇宙飞船刚刚传回了卢泰西亚的照片,卢泰西亚宽62英里(100公里),是迄今为止宇宙飞船访问过的最大小行星。

6月,日本航天局的“隼鸟”号探测器经过七年的星途返回地球。“隼鸟”号的目标是将小行星样本送回地球,这将是第一次“而且可能已经做到了”,尽管陪审团尚未确定。


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