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业余天文爱好者发现的秘密X-37B太空飞机

来自南非开普敦的卫星观测大师格雷格·罗伯茨是2010年从地球上追踪第一架X-37B太空飞机的几位业余天文学家和天文爱好者之一。

虽然美国空军对其X-37B小型太空飞机的轨道位置保持沉默,但一支专门的业余空中观测者队伍已经对航天器产生了怀疑。

无人驾驶的X-37B轨道试验车1于4月22日在阿特拉斯发射器上升空。它是在美国空军快速能力办公室的赞助下飞行的。

用美国军事追踪的说法,当太空飞机到达轨道时,它被确定为目录号36514200-015A,OTV-1(美国212)。

从那里开始,它进入了对任何在轨任务保持沉默的状态。

但多亏了全世界业余爱好者对天空网络的关注,据报道,该航天器的倾角为39.99度,在401公里乘422公里的轨道上绕地球运行。南非开普敦的Greg Roberts说,随着航天器轨道的改进,这些数据可能会略有变化。他是使用望远镜摄像机跟踪航天器的先驱,多年来取得了非凡的成果。

美国空军尚未说明这艘机器人船的用途,但分析人士表示,X-37Bis很可能是一艘间谍船,几乎肯定不是武器。

绝对信心

罗伯茨说,那些看到这艘飞船的人对他们的观察“绝对有信心”,声称它不可能是其他东西。他告诉太空网:“事实上,我们已经多次看到它,这证实了我们的理论非常接近真实轨道——可能最多只有几公里左右的误差。”

罗伯茨说:“我们的一名北美成员在一些困难的情况下对这架太空飞机进行了短暂的观察,之后它在美国的夜空中不再可见。”

罗伯茨补充道,由于天文观测者使用双筒望远镜,仅凭一次观测不足以确定航天器的倾角。他继续说道,天空的视频观察者在记录感兴趣的物体时会得到“痕迹”,因此有可能确定行进的角度,从而了解倾斜度。

罗伯茨说,几名成员在上周对这架太空飞机进行了观测,其轨道已被妥善固定。“我们现在将面临一段为期一周到两周的时间,在它成为南半球的一个渐晕天体和北半球的傍晚天体之前,将没有光学能见度。”

发现X-37B的困难程度是由于不知道其倾角,并且由于其低轨道高度,光学能见度有限。业余天文学家学习如何通过跟踪航天器轨道和发现卫星何时可以飞越地面观察区域来发现卫星。

罗伯茨说:“这意味着它在休眠期间大部分时间都呆在地球的阴影中。”此外,该船的低倾角和高度意味着只能从中纬度进行跟踪,排除了团队中一些成员的观测,除非他们在非常低的海拔位置。

多伦多卫星侦查业务的领导者Ted Molczan表示,X-37B的搜索具有一定的挑战性。

“这是第一次发射,所以我们对它的高度、倾斜度和平面只有一个大致的了解。它的低高度和倾斜度让我们的几个最熟练的观察者望尘莫及,”他告诉太空网。

Molczan说,他的任务是估计可能发现太空平面的可能轨道范围,这是搜索的基础。

Molczansaid说:“这个物体亮度适中。根据目前有限的追踪,我估计,在地平线以上的高空观察,在阳光的照射下,它的亮度将达到2.5等左右。这与北斗七星中最亮的恒星相似。”

夜间固定

夜间对X-37B的执着背后是什么

罗伯茨回应道:“挑战在于在没有太多数据的情况下找到它。”“如果数据是免费提供的,我们可能就不会为此烦恼了。我认为追踪数据免费提供的物体没有什么意义。这就像重新发明轮子。所以,只要有信息很少或没有信息的任务,我个人就会对寻找它们的挑战感兴趣。”

罗伯茨说,观天小组的记录非常好。“如果记忆正确的话,我们已经发现并正在追踪过去五年或更长时间内发射的每一个物体。我们唯一无法追踪的物体是驻扎在地球上没有活跃观察员的地区,主要是太平洋中部地区。”

罗伯茨“待办事项”清单上的下一项是试图查看太空飞机是否在他能够监控的频带上发射任何无线电信号。

罗伯茨总结道:“这将是一个更大的挑战,我真的不那么热衷于此,因为这就像在背后找针!”

神秘清单

尽管如此,即使进行了地面观测,X-37B货舱里到底藏着什么——大约有皮卡床那么大——仍然是个谜。

空军负责太空项目的副部长加里·佩顿在上个月的发射前新闻发布会电话会议上表示,X-37B标志着空军进行轨道试验的一种新方式。他指出:“我们确实对实际的在轨活动进行了分类……针对X-37在轨的实验载荷。”

佩顿确实表示,迷你太空梭上有足够的有效载荷空间,可以容纳几颗每颗几百公斤的小型卫星。越来越多的猜测认为,这辆车可能携带了国家侦察局的地球间谍装备。

可重复使用的X-37B轨道试验飞行器1由波音幻影工厂制造。它长约29英尺(9米),翼展刚刚超过14英尺(4米)。它身高刚刚超过9 1/2英尺(3米),体重约11000磅(约5000公斤)。

前方的重大考验

OTV 1任务还旨在测试新技术,并开发使太空访问更常规、更实惠、更快速的方法。OTV是自美国国家航空航天局航天飞机轨道飞行器以来第一个能够将实验返回地球进行进一步检查和分析的飞行器。

第二架X-37B正在为2011年的测试任务制造中。

X-37B在空军太空司令部第三太空实验中队的指导下运行,该中队是一支位于科罗拉多州施里弗空军基地的太空控制部队。

能够绕地球运行长达270天,这对未来的X-37Bis来说是一次重大考验:在加利福尼亚州范登堡空军基地,以爱德华兹空军基地为备用基地,由“自己动手”引导进入并沿跑道降落。

如果来袭的太空飞机偏离了其在太平洋上空的自动驾驶轨道,该飞行器将配备自毁装置。


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