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美国国家航空航天局将最后一次航天飞机任务推迟到11月

国际空间站上安装的阿尔法磁谱仪的艺术家概念。

美国国家航空航天局将奋进号航天飞机的最后一次飞行最早从7月推迟到11月,以便有时间修改其货物——这是一项耗资15亿美元的科学实验——以便在国际空间站停留更长时间。

奋进号最初是7月29日发射的目标,共有六名宇航员,目的是将阿尔法磁谱仪运送到空间站。

光谱仪将安装在空间站的外部,用于研究高能宇宙射线,以寻找逃逸的反物质和暗物质。

来自16个国家的200多名研究人员正在努力建造阿尔法磁谱仪。该项目由麻省理工学院的诺贝尔物理学奖获得者Samuel Ting领导。

研究人员选择用一种永久、更持久的磁铁代替光谱仪的一个关键部件,“一种设计用于持续数年直到液氦低温供应保持冷却所需的强大超导磁铁”。在做出这一决定之前,美国总统巴拉克·奥巴马在2月初宣布,他打算将国际空间站至少延长到2020年,而不是在2015年左右关闭。

美国国家航空航天局航天飞机集成主管Mike Moses上周表示:“考虑到已经延长了,永久磁铁给他们的科学任务比冷磁铁长得多。”“从热挑战的角度来看,我认为他们会从另一块磁铁中获得更好的科学知识。”

任务科学家表示,光谱仪的新磁铁实际上在美国国家航空航天局1998年的STS-91太空飞行中飞行过。

太空中的巨大光谱仪

阿尔法磁谱仪是一项15000磅重的实验,它使用强大的磁铁弯曲入射宇宙射线的路径,以便探测器可以分析其组成粒子,看看它们是否是质子、电子,甚至是反电子(称为正电子),这可能预示着暗物质的存在。

2003年哥伦比亚号航天飞机失事后,美国国家航空航天局最初取消了搭载阿尔法磁谱仪前往空间站的航天飞机任务。但国会后来批准了一项航天飞机外任务的资金,该任务致力于将强大的光谱仪运送到太空站。

美国国家航空航天局发言人Kyle Herringold太空网周一报道,航天飞机项目高级管理人员于周五会面,决定将奋进号的最后一次任务推迟到11月中旬。

赫林说:“他们基本上做出了改变磁铁的决定,很明显,他们将无法支持7月底的发射。”

航天飞机洗牌

自1981年4月以来,奋进号的STS-134任务经过了近30年的轨道飞行器飞行,现在成为美国国家航空航天局的最后一次航天飞机飞行。

美国国家航空航天局的下一次飞行任务将是亚特兰蒂斯号,计划于5月14日携带一个新的俄罗斯科学舱向空间站发射,用于接近完成的轨道实验室。这次任务,STS-132,是大西洋号的最后一次飞行。

奋进号的STS-134飞行计划于7月底进行,随后于9月16日进行“美国国家航空航天局最古老的航天飞机”的最后发射。

赫林说,亚特兰蒂斯号5月发射的计划仍在进行中。发现号稍后的STS-133任务也仍计划于9月16日升空,但与一些备用空间站零件有关的潜在延误,以及将一个旧的货运舱改装成空间站上的永久壁橱,也可能会推迟该任务。

11月在奋进号上发射阿尔法磁谱仪还有其他挑战。

在那个月的大部分时间里,空间站将处于所谓的β角截止期,在这个时间段内,由于电力和供暖问题,不利的太阳角使航天飞机无法送往轨道实验室。

还有一名新的机组人员在深秋乘坐俄罗斯联盟号火箭向空间站发射,欧洲航天局计划在12月底向轨道实验室发射第二艘无人货船。美国国家航空航天局也不愿意在圣诞节和新年期间执行航天飞机任务,如果奋进号不能在11月升空,这又增加了一个问题。

美国国家航空航天局承诺,如果剩下的三次航天飞机任务推迟到9月以后,将额外提供6亿美元的资金。这笔资金将持续到2010年12月。

摩西说,他仍然有信心,尽管奋进号的最后一次飞行已经推迟,但美国国家航空航天局最迟将在12月前完成最后三次飞行。

摩西说:“我们仍然希望在2010年底完成这个日历年。”


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