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土星冰冷的月亮喷出气泡

艺术家对卡西尼号宇宙飞船近距离掠过土星内部卫星恩克拉多斯的印象,以研究月球南极地区巨大裂缝喷发的间歇泉羽状物。

当土星冰冷的卫星恩克拉多斯围绕着这颗环形卫星旋转时,它穿过环绕着这颗行星的带电等离子体,留下复杂的波纹和气泡。

恩克拉多斯位于土星的保护性磁层深处,称为磁层,磁层中充满了来自该行星及其众多卫星的带电粒子(等离子体)。

自2005年以来,美国国家航空航天局的卡西尼号宇宙飞船已经对这颗历史上第六大的月球进行了九次飞越。

这些飞越中距离最近的一次将探测器带到了距离恩克拉多斯表面仅15.5英里(25公里)的范围内,许多科学家认为这是一片盐碱海。月球南极的加热喷口将主要由冰粒和水蒸气组成的物质羽流释放到太空中。

卡西尼号的测量显示,月球及其羽状物都在持续吸收等离子体,等离子体以约67000英里/小时(108000公里/小时)的速度掠过,在下游留下一个空洞。此外,放大和缩小土星磁力线的最大目标粒子被卷起,在高能等离子体中留下更大的空隙。来自恩克拉多斯的物质,包括尘埃和气体,也在充电并形成新的等离子体。

卡西尼号的科学家们还发现了恩克拉多斯等离子体尾流中的神秘尖峰特征,这些特征呈现了从冰冷的月球下游进行调整的复杂画面。

伦敦大学学院的Sheila Kanani帮助发现了这些奇怪的特征,她说:“最终等离子体关闭了恩克拉多斯下游的缺口,但我们的观察表明,这并不是以平稳有序的方式发生的。”“我们在等离子体中看到了持续几十秒到一两分钟的尖峰特征。我们认为这些可能代表等离子体从不同方向填充间隙时形成的低能粒子气泡。”

然而,没有气泡的传统图像。

自从卡西尼号到达土星以来,它一直在构建一个结构,它在土星的磁层中扮演着至关重要和意想不到的角色。恩克拉多斯可能扮演着类似于木星的卫星木卫一的角色,木卫一将等离子体泵入木星的环境。一张关于恩克拉多斯的等离子体调整的照片可以为等离子体如何在土星环境中传输提供线索。

Kananisaid说:“土卫二是土星磁层中大部分等离子体的来源,电离的水和氧来自喷口,形成了一个围绕土星的大等离子体环。我们可能会在土星其他卫星与等离子体相互作用时看到这些尖峰特征,但到目前为止,我们只对土卫二进行了足够详细的研究。”


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