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航天飞机退役在即,宇航员纪念太空周年

2010年4月5日黎明前不久,发现号航天飞机从佛罗里达州肯尼迪航天中心发射STS-131。时间流逝的摄影捕捉到了发现号进入轨道的路径。美国东部时间4月5日上午6点21分,美国国家航空航天局佛罗里达州肯尼迪航天中心39A发射台进行STS-131任务。

发现号航天飞机和空间站上的13名宇航员纪念了人类太空飞行和美国国家航空航天局航天飞机飞行的两个周年纪念日,尽管美国航天局正在逐步结束其可重复使用的太空飞机计划。

自上周以来,“发现”号一直停靠在空间站,机组人员将数吨的货物运入空间站。29年前的今天,前苏联宇航员尤里·加加林(Yuri Gagarin)于1961年进入轨道,开启了载人航天时代,整整20年后,哥伦比亚号首次发射了载人航天飞机STS-1。

现在,美国国家航空航天局计划在这次飞行之后再发射三次航天飞机,然后在9月发射三个轨道飞行器。迄今为止,包括发现号在内的131次航天飞机发射任务已经进入太空。

发现号的飞行员吉姆·达顿今天在一系列电视采访中对记者说:“我想每个人都对看到航天飞机的结束感到有点苦乐参半。”“我们真的有很多人喜欢这个节目,但我们必须继续向未来努力。”

目前,美国国家航空航天局的未来要求取消星座计划,该计划正在建造新的火箭和太空船,以取代即将退役的航天飞机机队。相反,航天局计划依靠俄罗斯联盟号宇宙飞船将宇航员送往国际空间站,直到美国的商业宇宙飞船可供宇航员往返近地轨道。

美国总统奥巴马2月宣布了美国国家航空航天局的新方向。预计他将在星期四总统访问美国国家航空航天局佛罗里达州的航天飞机基地时宣布新的细节。

“我对未来充满希望,我认为领导层和决策者会做正确的事情,我们将能够完成任务,”发现号指挥官Alan Poindexter说。

美国国家航空航天局历史上曾发生过两次航天飞机事故。

1986年1月,挑战者号航天飞机刚刚升空就发生了灾难,当时航天飞机爆炸并解体。2003年2月1日,哥伦比亚号航天飞机因隔热板损坏而在返航途中解体。总共有14名宇航员遇难。每次事故发生后,美国国家航空航天局都会停止航天飞机飞行两年,以进行安全方面的改变。

航天飞机首次亮相

在第一次航天飞机飞行近30年后,仍有空间进行太空首次飞行。

此次任务首次与四名女性一起进入太空(其中三名在发现号,一名在空间站)。其中一名女宇航员“日本宇航员山崎直子”也与日本宇航员野口宗一一起来到空间站,航天飞机“一次到达太空的日本宇航员最多”。

山崎和野口周一早些时候与日本太空官员和小学生进行了交谈。他们甚至停下来背诵俳句、日本诗歌,并用木笛和弦乐器演奏传统的日本民歌。

对于34岁的发现号宇航员多萝西·“多蒂”·梅特卡夫-林登堡来说,这次任务尤其令人心酸。小时候,Metcalf Lindenburger参加了阿拉巴马州亨斯维尔的太空营。她记得母亲给她买了一个航天飞机模型。那架玩具穿梭机上的名字是:探索号。

Metcalf Lindenburger说:“我觉得能登上探索号真的很特别。”

“发现号”是美国国家航空航天局三个轨道飞行器舰队中最古老的一个,但并不是迄今为止第一艘航天飞机。美国国家航空航天局发射了STS-1,由两名试飞员组成的骨干机组人员搭载了经验丰富的阿波罗和双子座计划宇航员约翰·杨和当时的新秀罗伯特·克里彭。1981年4月12日发射后,两人在太空中呆了大约两天。

航天飞机持续

在这次航天飞机任务之后,发现号又计划了三次航天飞机任务,这次飞行也有一些持续的标志。Metcalf Lindenburger是美国国家航空航天局最后一位有望乘坐美国航天飞机的教师宇航员。

此次任务也是预计最后一次搭载日本机组人员的航天飞机飞行,也是最后一次包括全7人机组人员的任务,使空间站上的13名宇航员成为轨道上最后一大群人。美国国家航空航天局官员表示,剩下的三次航天飞机任务中,每一次都将有六名机组人员。

“发现号”于4月5日向空间站发射,定于4月19日着陆。七名宇航员今天休息了半天,将他们运送的17000磅(7711公斤)货物中的一部分运入空间站,并为他们的任务的第三次也是最后一次太空行走做准备。

最后一次太空行走定于周二凌晨开始。

达顿说,虽然美国国家航空航天局的航天飞机已经很老了,但它们仍然是人类工程的奇迹。

如果没有航天飞机,像哈勃太空望远镜这样的标志性航天器就不会取得如此成功。太空梭能够将宇航员带到哈勃望远镜,并随着时间的推移将其修复,这是太空天文台成功的一个重要因素。

该航天器还有一个60英尺(18米)的巨大有效载荷舱,这使其成为目前唯一一个能够将大块和备件运送到空间站的航天器。

耗资1000亿美元的空间站自1998年以来一直在建设中。美国国家航空航天局最近几次航天飞机飞行一直致力于为空间站储备至少在2020年保持飞行所需的部件。

“这是一个巨大的运载工具,”达顿说,空间站是航天飞机时代的“皇冠上的宝石”。“我们将发送信件。这是毫无疑问的。”


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