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迷你星周围可能的外星世界测试行星的定义

图中显示了一颗棕矮星,估计质量约为木星(左)的20倍,其伴星质量约为朱庇特(右)的7倍。

一个类似行星的物体被发现围绕一颗被称为棕矮星的冷微型恒星运行,这让人们对行星的意义产生了疑问。

棕矮星的质量不足以成为成熟的恒星;它们的核心密度或温度都不足以点燃核聚变,这是为恒星提供动力的过程。

马萨诸塞州韦尔斯利韦尔斯利学院的天文学家、研究员金·麦克劳德说:“棕矮星是自然界中‘几乎是恒星’的气态天体,其核心温度不足以融合氢。”

新发现的一颗围绕这些小恒星运行的明显行星似乎更加模糊了行星和棕矮星之间的界限。

在这种情况下,这颗“恒星”的重量大约是木星质量的20倍,但它的行星的重量也不比木星质量的5到10倍轻多少。由于这些物体的重量类别如此相似,一些天文学家质疑这些标签是否适用。

麦克劳德说:“这个物体是否应该被称为‘行星’还有待讨论,因为它不完全符合我们目前的行星形成理论。”“大多数人都很清楚aplanet是什么:它围绕一颗恒星运行,足够大,可以变成球形,‘多亏了冥王星的争论,最后一点’足以成为引力霸王,将其他物体从其轨道上清除。”

这个系统的另一个令人困惑的方面是较小同伴的出现。

这个奇怪的天体似乎是在不到100万年的时间内形成的,这大约是棕矮星的年龄。但根据一些理论,这比建造行星所需的预测时间要快得多。

宾夕法尼亚州立大学外行星和宜居世界中心的联合研究员Kevin Luhman说:“这是迄今为止发现的最年轻的行星质量伴星,它的极端年轻性限制了它的形成。”“这种伴侣的形成机制反过来可以告诉我们它是否真的是aplanet。”

科学家们设想了几种可能的行星形成方式。在任何一种情况下,一个由尘埃和气体组成的圆盘围绕着一颗恒星,这些尘埃聚集在一起形成一颗岩石行星,然后在周围积聚一层气体。另一种选择是,圆盘中的一团气体坍塌成一个气体球,形成一颗气态巨行星。第三,aplanet可能不是从圆盘开始,而是直接从气体和尘埃云中坍塌,就像恒星或棕矮星的形成一样。

就最近观测到的系统中的类行星伴星而言,研究人员倾向于第三种可能性,因为它可以解释伴星是如何如此迅速地形成的。

哈勃太空望远镜和位于夏威夷和智利的双子座天文台望远镜在观测中发现了这个类似行星的物体。研究人员在5月1日的《天体物理杂志快报》上详细介绍了他们的发现。


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