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新型商业火箭准备完成美国国家航空航天局的重型任务

猎鹰9号火箭和龙飞船:详细了解该飞船,以及它如何与俄罗斯联盟号火箭和美国国家航空航天局的航天飞机堆叠在一起。

美国国家航空航天局的宇宙飞船今年将执行最后一次任务,但加利福尼亚州的一家商业航天公司有一个新的私人建造的火箭支架,准备取代老化的主力。

太空探索技术公司(SpaceX)的新型猎鹰9号火箭已经在佛罗里达州卡纳维拉尔角组装,将于2010年上半年首次亮相。接下来的飞行将在5月至11月之间的某个时候发射载有货物的龙飞船,为国际空间站提供补给。

“龙”最终也可能在2014年将美国国家航空航天局的宇航员送入太空。太空探索技术公司总裁Gwynne Shotwell说,不要称之为出租车服务。该公司由PayPal企业家埃隆·马斯克创立,已经在其较小的无人驾驶猎鹰1号火箭上发射了卫星。

肖特维尔在接受《太空网》采访时表示:“成立这家公司的目的是希望让专业人员更容易进入太空,‘不一定是快乐的骑手或游客’,并真正推动载人太空探索。”

美国国家航空航天局提出的2011年预算申请将取消其新的航天器计划,而是在未来五年拨出约60亿美元用于支持商业太空飞行。这标志着利用太空探索技术公司等私营公司向近地轨道发射货物和人类的重大转变。

SpaceXalready与美国国家航空航天局签订了一份价值16亿美元的合同,将进行12次飞行,为空间站提供补给。另一家公司,总部位于弗吉尼亚州的轨道科学公司,正在建造一枚新的金牛座2号火箭,为美国国家航空航天局向空间站发射自己的货船,该公司签订了一份价值19亿美元的八次飞行合同。

2月2日,前美国国家航空航天局宇航员肯·鲍尔索克斯(Ken Bowersox)在华盛顿特区参加美国国家航空和宇宙航行局(NASA)的一次活动时说:“对我来说,2011年美国国家航空与宇宙航行局预算最令人兴奋的事情之一是,它承认了探索太空的最大障碍之一,而这个障碍就是你如何支付。”

鲍尔索克表示,在太空中设定新的目的地取决于美国国家航空航天局和政府。像太空探索技术公司这样的私营公司必须想办法实现这一目标。

Bowersox说:“当你将政府提供的技能与私营企业的灵活性和创造力相结合时,观察会发生什么是一件非常好的事情。”

首次发布时再次出现紧张情绪

尽管如此,太空探索技术公司并没有粉饰发射全新火箭的挑战。

从2006年开始,该公司的小型猎鹰1号火箭三次发射失败,但最终在2008年9月的第四次发射中尝到了成功的滋味。

2009年7月的第五次商业发布标志着连续两次干净的发布,或者说肖特维尔认为这是该公司的“关键里程碑”。她补充道,太空探索技术公司的员工仍然“固执”和“顽强”,即使他们承认未来的挑战。

肖特威尔说:“历史表明,任何车辆的前两次飞行都是一场斗争。”“我们当然不会赶在航线上。”

对于猎鹰9号,太空探索技术公司采取了艰苦的措施,首次将其做好。

这两个吊舱高180英尺(55米),能够将重达23000磅(10450公斤)的航天器或载荷拖到近地轨道。太空探索技术公司设计了一种重型升力版本,该版本将使用两个额外的助推器将高达70548磅(32000公斤)的有效载荷发射到近地轨道。

该公司制造了两辆猎鹰9号车的主要部件,只是为了进行鉴定和推进测试。这意味着,计划从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地发射的火箭实际上代表了太空探索技术公司建造的第三架猎鹰9号运载火箭。

但肖特维尔解释说,所有的计算机模拟和地面射击测试都只能走到这一步。只有发射日才能显示火箭在实际飞行条件下的制导和控制性能。

航天安全

太空探索技术公司计划用猎鹰9号进行多次无人货运飞行,并在宇航员登机前建立安全绳索。然而,它和其他商业航天供应商仍然面临着来自美国国会以及被取消的星座计划支持者的许多质疑。

肖特维尔说:“我们不是在谈论让机组人员参加猎鹰9号的首次飞行。”她补充说,商业航天本质上危险的想法是“荒谬的”,并指出商业航空公司是可靠的私营企业的例子。

一个独立的咨询小组也在1月份发布了一份报告,称私营公司不符合美国国家航空航天局的机组人员评级标准。

太空探索技术公司创始人兼首席执行官埃隆·马斯克反驳称,航空航天安全咨询小组的调查结果“很奇怪”。他和肖特维尔质疑该小组是如何在几乎没有花时间审查太空探索技术公司的车辆或数据后得出结论的。

肖特维尔指出:“商业公司依靠其产品和服务的质量来维持业务,国际空间站任务的质量显然意味着安全和可靠性。”“根据我们的记录,我们可以活下去。”

美国宇航局官员表示,美国宇航局尚未正式制定安全标准,对将搭载宇航员进入太空的商用车进行评级,但它已经分享了一些现有的指导方针。太空探索技术公司根据美国航天局的期望,采用了基于现有机组人员评级的临时指南。

肖特维尔说:“我们预计他们不会让我们更轻松,我们也不想以特殊的方式受到伤害。”“我们正在尽可能设计最安全的车辆。”

新的商业空间区域

五名宇航员已经在太空探索技术公司的龙飞船上接受了初步训练,这样他们就知道如何在与空间站的对接操作中接收无人驾驶的龙。但太空探索技术公司也为宇航员自己乘坐“龙”进入太空的那一天做好了准备。

让“龙”号机组人员做好准备的主要变化包括为宇航员增加一个发射逃生系统。马斯克在航天工业电话会议上指出,否则,航天器只需要对载人和货运进行很少的改动。

马斯克说:“我们有信心以每个座位2000万美元的价格做到这一点。”相比之下,乘坐俄罗斯联盟号进入轨道的费用约为每人5100万美元。

美国国家航空航天局的新预算还包括将空间站的寿命延长到2020年,这一前景受到了太空探索技术公司的欢迎。

肖特维尔说:“这无疑为补给活动提供了一个更持久的市场。”“另一方面,我认为我们在国际空间站上投入了大量资金,并在这一过程中建立了重要的政治关系。”

目前,太空探索技术公司正全力履行其商业轨道运输服务合同的第一部分,该合同涉及三次“龙”号飞行演示。

肖特维尔说:“美国国家航空航天局方面投资2.78亿美元,他们将获得一枚全新的火箭和一艘可以运送货物的“龙”飞船。”“我想不出比这更划算的了。”


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