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新的太空望远镜可以发现危险的小行星

这张照片显示了一艘潜在的小行星探测航天器的位置,该航天器可能位于金星的尾随轨道上,以寻找可能对我们的母星构成撞击风险的近地小行星和彗星。

根据最近的一份报告,美国国家航空航天局搜寻和识别附近小行星的工作可能会缺乏资金,这些小行星有朝一日可能威胁到地球上的所有生命,但两台潜在的太空望远镜和大量现金可能会大大有助于保护地球免受灾难。

一台太空岩石搜寻望远镜将直接位于太阳和地球之间的轨道上。另一个将沿着金星的轨道靠近太阳。

它们可以一起在太空中充当无声的哨兵,扫描太阳系寻找危险的小行星。正如美国国会在2005年指示美国国家航空航天局所做的那样,每台拟议中的望远镜本身都可以帮助发现附近90%以上直径为460英尺(140米)或更大的小行星。

这是对地球构成真正撞击威胁的最小尺寸。问题是,建造这两座建筑将耗资11亿美元。

这样的太空望远镜只会帮助我们迈出第一步,更好地了解可能致命的太空岩石。发现大多数近地天体仍然存在一个问题,即如何缓解或阻止一个向地球撞击的天体。

马里兰大学天文学家Michael A'Hearn说:“就缓解措施而言,我们对下周的部署没有任何信心。”他是美国国家科学院上周发布的报告的缓解小组负责人。

这两台太空望远镜都将代表0.5米的红外望远镜,它们借鉴了美国宇航局斯皮策太空望远镜、开普勒太空望远镜和美国宇航局最新的WISE太空天文台的传统。红外视觉使望远镜能够看到寒冷、尘土飞扬或遥远的太空岩石,这些岩石可能会被同等大小的光学望远镜隐藏起来。

拥抱地球美国国家航空航天局位于加利福尼亚州帕萨迪纳的喷气推进实验室(JPL)提出了耗资5亿美元的第一台太空望远镜,该望远镜将利用几个太阳-地球拉格朗日点中的一个。在这些地方,太阳和地球的引力完美地平衡了来访望远镜或航天器的轨道运动。

L1拉格朗日点将使喷气推进实验室的太空望远镜能够在太阳和地球之间悬停,尽管其轨道比地球小。

根据任务简介,如果发射,太空望远镜可以发现预计10年后绕太阳运行的90%的较大近地天体。将地面望远镜投入狩猎也可以加快发现速度,将所需时间缩短至约八年。

但是,一台与地球同步的拉格朗日点望远镜可能在一二十年内无法在太阳的另一侧发现许多太空岩石。

追逐金星

科罗拉多州博尔德市的鲍尔航空航天技术公司提出的金星拖曳任务将耗资6亿美元,但与拉格朗日点望远镜相比,它还有一些优势。

一个是它的扫描范围。与L1小行星狩猎天文台不同,金星拖曳望远镜可以覆盖太阳的另一边,因为它几乎像金星一样的轨道只需要206天就可以绕太阳运行,而地球的轨道周期是365天。

阿赫恩告诉太空网:“寻找轨道周期大约为一年的物体有根本的区别,因为金星的拖尾轨道会从地球扫到太阳的另一边,而拉格朗日望远镜则不会。”

根据其任务简介,该航天器可以在八年内独自发现90%以上的较大危险近地天体,或者通过与地面望远镜合作,在不到五年的时间内完成这项工作。

从金星拖尾轨道观察也将使太空望远镜能够更好地发现金星以外但地球轨道内部可能存在的威胁,而拉格朗日点望远镜将难以测量近地天体的内部波段。

了解你的敌人,美国国家航空航天局试图以每年仅400万美元的预算识别近地天体,因此,如果资金到位,这两种望远镜都只能对当前的工作起到巨大的推动作用。但是,对于科学家来说,即使发现90%的较大近地天体也只能解决部分问题,他们还想找出阻止地球上太空岩石的方法。

许多未知来源于太空中小行星密度的广泛范围。

有些类似于由冰和碎石制成的彗星状物体,而另一些则由致密的岩石甚至金属组成。阿赫恩指出,这种不确定性如此之大,以至于科学家们目前不得不依靠“大规模的过度杀伤”,并试图使用10倍于估计所需力量的力量将来袭物体推到一边。

阿赫恩和其他人赞成发射探索性太空任务,这种任务将神风敢死队送入密度范围较广的两端的两种不同类型的近地天体,这样科学家们至少可以开始评估这种动能抛射物对太空岩石的影响。这样的任务可以支持缓解研究,即使太空和地面望远镜继续调查地球附近。

还有国际合作的最后一个问题。

毕竟,一个国家偏转即将到来的近地天体的失败努力可能只会成功地改变太空岩石的撞击地点。

阿赫恩说:“如果你启动是为了缓解,而只是半途而废,那只会把它从我的国家转移到你的国家。”“正因为如此,我认为在我们启动缓解工作之前,我们需要非常真实的国际合作。”


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