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卡西尼号土星探测器寿命延长7年

2008年3月12日,卡西尼号宇宙飞船最接近土星时的艺术家插图。

由于任务延长至2017年,美国国家航空航天局的卡西尼-土星探测器在这颗环形行星周围获得了新的生命。

该航天器于1997年发射,2004年抵达土星,计划于今年9月退役。但在美国总统巴拉克·奥巴马提出的2011年美国国家航空航天局新预算提案中,它获得了缓刑,该提案在七年内每年拨款6000万美元,用于让探测器从这个环形星球上汲取科学知识。

这是卡西尼号的第二次任务延期,原定于2008年结束任务,但随后获得了27个月的生命线。近六年来,该航天器一直在努力研究土星及其卫星,迄今已发回21万多张图像。

该轨道飞行器与欧洲航天局(ESA)的惠更斯号探测器一起发射,该探测器于2005年飞越了泰坦大气层并登陆月球。该联合任务是美国国家航空航天局、欧空局和意大利航天局的合作项目。

华盛顿特区NASA总部NASA行星科学部主任吉姆·格林说:“这是一项从未停止提供令人惊叹的科学结果并向我们展示令人瞠目的新前景的任务。这位历史旅行者的惊人发现和图像彻底改变了我们对土星及其卫星的认识。”

卡西尼号绕土星运行了125多圈,飞越了其卫星泰坦67次,并与卫星恩克拉多斯进行了8次近距离接触,这使卡西尼号有了大量的新发现。这颗卫星揭示了这颗行星标志性光环的惊人细节,以及从冰冷的恩克拉多斯喷出的引人注目的水蒸气间歇泉。

卡西尼号的任务延期将需要绕地球再进行155次公转,54次飞越泰坦,11次飞越恩克拉多斯。

延期后的下一阶段任务将被称为卡西尼冬至任务,重点关注土星及其许多卫星的季节性和长期天气变化。

土星绕太阳运行需要将近30年的时间。到2017年,卡西尼号将见证整个赛季的大部分比赛。

位于加利福尼亚州帕萨迪纳的美国国家航空航天局喷气推进实验室(JPL)的卡西尼号项目科学家鲍勃·帕帕拉多说:“这次扩建提供了一个独特的机会,可以追踪外行星系统从冬季到夏季的季节变化。卡西尼号的一些最令人兴奋的发现仍在前方。”

任务管理人员表示,此次延长的任务还将允许对土星环进行更多的研究,并对该行星的磁场进行调查。

喷气推进实验室卡西尼号项目经理鲍勃·米切尔说:“航天器运行得非常好,尽管在里程计上记录了26亿英里后,没有受到年龄的预期影响。”“这一延伸很重要,因为土星还有很多东西需要学习。这颗行星充满了秘密,它不会轻易放弃。”


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