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核桃形月亮之谜解开

2005年末,卡西尼号观测到的土星卫星伊阿佩斯。

有一颗环绕土星旋转的新月,奇怪的是,它的形状像核桃。

现在天文学家发现,Iapetus的坚果形状是由太阳系形成早期冻结的超快自转形成的。

2005年,当卡西尼号宇宙飞船拍摄到土星卫星的特写时,它发现了一条隆起的岩石腰线,沿着现在正在缓慢旋转的Iapetus的四分之一。天文学家认为,这种特征形状之所以持续存在,是因为大约30亿年前,在月球的“青少年”时期,Iapetus被低温冻结。

加州帕萨迪纳NASA喷气推进实验室的卡西尼号科学家Julie Castillo说:“Iapetusspun速度很快,年轻时就冻僵了,留下了一个曲线持久的身体。”

与太阳系中的任何其他月亮不同,Iapetus(eye APP eh tuss)保留了它不成熟的形状。沿着它的中段,一条808英里(1300公里)长、12英里(19公里)高的山脉增加了月球胡桃木般的外观。

喷气推进实验室的另一位卡西尼号项目科学家Dennis Matson说:“你会认为旋转速度非常快的月球会有这种凸起,但不会有旋转速度很慢的月球,因为凸起会更平坦。”然而,梅森说:“我们已经模拟了Iapetus是如何形成其巨大的、由自旋产生的凸起的,以及它的自转为什么会减慢到现在的近80天。”

根据即将出版的《伊卡洛斯》杂志上详细介绍的新模型,伊卡洛斯最初每5到16小时自转一次,其速度足以使其在赤道浮出水面。

科学家们认为,放射性元素加热了月球内部,使地壳伸缩,但随着燃料的耗尽,月球很快就冻结了。

卡斯蒂略在谈到这块有45.64亿年历史的岩石时说:“Iapetus的发展确实停止了。”卡斯蒂略解释说,为了减缓年轻的月球目前每80天一次的自转速度,“它的内部必须温暖得多,接近水冰的熔点。”

这些发现应该有助于天文学家更好地了解行星及其月球系统是如何在早期太阳系形成的。

马特森说:“这是外太阳系卫星早期自转历史的第一个直接证据。”“它拓宽了我们对外行星卫星早期历史的了解。”


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