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美国国家航空航天局:风暴过后亚特兰蒂斯号航天飞机发射推迟至4月下旬

在39A发射台,连接在亚特兰蒂斯号航天飞机上的外部水箱显示,2007年2月26日美国东部时间下午5点左右,一场强雷暴穿过肯尼迪航天中心,冰雹轰炸造成损坏。

任务管理人员周二表示,周一晚些时候,一场反常的冰雹风暴袭击了美国国家航空航天局的亚特兰蒂斯号航天飞机,损坏了其外部燃料箱,并让发射台工作人员寻找掩护,这场风暴将轨道飞行器计划于3月升空的时间推迟了至少一个月。

航天飞机工作人员现在正准备将亚特兰蒂斯号从美国国家航空航天局39A发射台上的高位拖回佛罗里达州肯尼迪航天中心的飞行器装配楼(VAB),在那里,一批检查员将对轨道飞行器的15层燃料箱和脆弱的隔热板进行冰雹损坏和维修。美国国家航空航天局官员表示,由此造成的延迟将亚特兰蒂斯号的发射计划推迟到4月20日左右。

美国国家航空航天局航天飞机项目经理Wayne Hale在周二的新闻发布会上告诉记者:“根据我们的评估,这是冰雹对外部储罐泡沫造成的最严重破坏。”“最重要的是,在这一点上,我们不相信我们能在三月发射亚特兰蒂斯号。”

这一宣布是在美国国家航空航天局为期两天的标准发射前飞行准备审查会议期间做出的,该会议旨在确定亚特兰蒂斯号是否为即将到来的太空飞行做好了准备。

在资深航天飞机飞行员里克·斯特科夫的指挥下,亚特兰蒂斯号的STS-117宇航员正准备于3月15日向国际空间站发射,以交付一组新的右舷太阳能电池阵列。美国国家航空航天局表示,为了在3月进行飞行,美国国家航空宇航局必须在3月25日左右发射亚特兰蒂斯号,以在4月7日向国际空间站发射新机组人员之前完成计划中的为期11天的STS-117任务。

美国国家航空航天局目前的程序要求在飞船起飞和抵达之间有72小时的缓冲期,以便国际空间站宇航员在繁忙的日程中有时间休息。Hale说,国际空间站的机组人员交换将标志着空间站在远征14号和远征15号任务之间的转变,应该在4月20日前完成,为几天后抵达的航天飞机扫清道路。

任务管理人员表示,亚特兰蒂斯号的太阳能电池阵列货物将于本周晚些时候从轨道飞行器60英尺(18米)的有效载荷舱中移除,为其在周日或周一返回VAB奠定基础。

冰雹“爆炸”

Hale说,周一的冰雹阵雨源于一场极为局部的风暴,美国国家航空航天局航天飞机气象专家称之为“爆炸”,就在该机构位于佛罗里达州卡纳维拉尔角肯尼迪航天中心的39号发射场上空。

阿拉巴马州马歇尔航天飞行中心的美国国家航空航天局外部水箱项目经理约翰·查普曼在简报会上表示,初步估计,高尔夫球大小的冰雹在亚特兰蒂斯号外部水箱的鼻锥和上部区域造成了7000多处撞击,但其中可能只有几百处需要维修。

查普曼说:“现在的关键是把它拿回来,审视它,并准确评估我们必须做什么。”

发射台的摄像机提供了燃料箱冰雹损坏的初步一瞥,随后进行了摄影检查。航天飞机任务管理人员表示,此次损坏比1999年更为严重,当时美国国家航空航天局“发现号”STS-96任务的油箱发生了650次撞击,需要四天时间才能修复,并导致发射延迟一周。

亚特兰蒂斯号外部水箱尖端周围的360度区域遭受冰雹破坏,以及三个保护性的冰霜坡道,这些坡道使船体外部的支架隔热。

初步调查还发现,亚特兰蒂斯号左翼的耐热瓷砖上有多达27处小凹痕,尽管这些凹痕似乎仅限于轻微的表面损伤。美国国家航空航天局官员表示,损坏显然源于冰雹的反弹,冰雹穿透了保护亚特兰蒂斯免受天气影响的旋转服务结构。

美国国家航空航天局发射主任Mike Leinbach在新闻发布会上告诉记者:“我们没有看到任何轨道飞行器损坏,这让我们感到真正的担忧。”他补充说,航天飞机发射台的工作人员在冰雹中进行了掩护。“这是动态的,队员们知道这是在向他们致敬。”

如果只需要进行小修,工程师可以将亚特兰蒂斯号外部储罐周围的平台和脚手架延伸到VAB内的受损区域进行打磨、成型和浇注新的泡沫隔热材料。但是,如果水箱完全无法使用——美国国家航空航天局航天飞机官员认为这种情况不太可能发生——亚特兰蒂斯号将不得不等到4月10日才能找到替代品,从而将STS-117任务推迟到6月。

Hale说:“目前,我们认为这种可能性不大。”“但我不能排除这种可能性。”

自2003年以来,覆盖航天飞机燃料箱的泡沫隔热材料的完整性一直是美国国家航空航天局工程师最关心的问题。2003年,哥伦比亚号发射过程中,一块公文包大小的碎片自由摇晃,损坏了轨道器左翼前缘的隔热层。2003年2月1日,哥伦比亚号及其七名STS-107宇航员在重返大气层时遇难。

航天飞机官员表示,自那以后,美国国家航空航天局重新设计了航天飞机油箱,以减少发射时的泡沫碎片数量,并采取措施避免在发射过程中撞击大型鸟类,如果它们撞击航天飞机,也可能损坏轨道器的隔热板。

航天飞机官员表示,冰雹的历史在美国国家航空航天局佛罗里达发射场并不罕见,过去曾损坏过美国国家航空宇航局的轨道飞行器和燃料箱。

除了1999年5月STS-96期间的冰雹损坏外,1990年,当航天飞机准备发射STS-38任务时,冰雹还损坏了亚特兰蒂斯号的耐热瓷砖。北方啄木鸟在发射前也损坏了航天飞机的油箱。1995年,在美国国家航空航天局STS-70任务的准备过程中,这些鸟在发现号航天飞机的油箱泡沫上啄了近200个洞。

但亚特兰蒂斯号目前推迟到4月,这将导致美国国家航空航天局计划在今年晚些时候再进行四次飞往国际空间站的航天飞机飞行。在今天的STS-117发射推迟之前,美国国家航空航天局计划于6月28日发射奋进号轨道飞行器的STS-118飞行,8月26日发射亚特兰蒂斯号STS-120飞行,以及两次秋季航天飞机飞行,向国际空间站运送新的国际实验室组件。

Hale说:“我完全有信心,到今年年底,我们将回到我们原本可以避免任何额外并发症的状态。”“你会看到一些发射日期发生了变化,但不会有很大的变化,也不会对大量航班产生影响。”


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